La caméra HRSC de Mars Express (Crédit photo : droits réservés) La charge utile

La charge utile désigne tous les équipements - supportés par la plate-forme-, qui sont spécifiques à la mission d'une sonde. Les principaux instruments constituant la charge utile des sondes martiennes sont : 

 

  • des imageurs, capable de prendre des images à plus ou moins grande résolution et à plus ou moins grande échelle de la surface et de l'atmosphère de Mars. Voir par exemple la caméra MOC de Mars Global Surveyor. 

  • des spectromètres qui mesurent la lumière solaire réfléchie par la surface et l'atmosphère dans différentes longueurs d'ondes (le plus souvent infrarouge et ultraviolet). Voir par exemple le spectromètre infrarouge IRIS de Mariner 9.

  • des radiomètres qui mesurent l'émission propre de la surface et de l'atmosphère dans différentes longueurs d'ondes. Voir par exemple le radiomètre infrarouge IRTM de Viking.
  • des magnétomètres pour mesurer le champ magnétique martien. Voir par exemple le magnétomètre Mag/ER de Mars Global Surveyor.
  • des instruments hors-normes, comme l'altimètre laser MOLA de Mars Global Surveyor, le radar à synthèse d'ouverture MARSIS de Mars Express, ou encore le détecteur de micrométéorites de sonde Mariner 4.
  • les émetteurs radios peuvent aussi être mis à profit pour des expériences de radio-science. Les signaux radios peuvent effectivement permettre de mesurer le champ de gravité martien (gravimétrie) et d'étudier l'atmosphère au moment des occultations (lorsque la sonde passe derrière Mars, les ondes radios traversent pendant un bref laps de temps l'atmosphère martienne).

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