Les traces laissées par Spirit immortalisées par la caméra MOC de Mars Global Surveyor

Autoroute martienne

Cette image spectaculaire du site d'atterrissage du rover Spirit a été prise par la caméra MOC de la sonde Mars Global Surveyor. Deux semaines après l'arrivée de Spirit, Mars Global Surveyor s'était déjà distingué en photographiant la plateforme d'atterrissage, le parachute, ainsi que le bouclier thermique et le bouclier arrière. Jamais auparavant un orbiteur n'avait réussi à retrouver les traces d'un atterrisseur à la surface de Mars.

Mars Global Surveyor a cependant battu son propre record. En utilisant une technique baptisée cPROTO, l'orbiteur américain a réussi l'exploit de saisir les ornières laissées par Spirit lors de ses déplacements sur le sol martien. Celles-ci apparaîssent sous la forme d'une mince traînée noire, qui part de l'atterrisseur et qui conduit tout droit au cratère Bonneville. L'image a été obtenue au cours du 85ème sol (30 mars 2004), et Spirit était déjà en train de quitter Bonneville pour mettre le cap sur les collines Columbia. Le rover est également visible sur l'image sous la forme d'un point noir.

Initialement, la résolution des images de la caméra MOC ne peut dépasser 1,4 à 1,5 mètres par pixel. Depuis 2001, les ingénieurs ont cependant mis au point différentes techniques pour augmenter cette résolution. La première amélioration (ROTO) a consisté à incliner la sonde pour viser des régions situées sur le côté, et non pas directement en dessous de l'orbiteur. cPROTO (développée en 2003) est une émanation de la technique précédente, ou le mouvement de rotation de la planète est compensé, ce qui permet à la sonde de rester plus longtemps (jusqu'à six fois) au-dessus de la zone à observer. La région à photographier est très difficile à viser, mais lorsque la caméra atteint sa cible, le résultat est proprement spectaculaire. L'image est effectivement moins bruitée, et sa résolution dans le sens nord-sud atteint 50 centimètres par pixel ...

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Crédit photo : © NASA/JPL/MSSS

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